Tallador de madera en Oaxaca hace la transición al mezcal y al agave

San Martín Tilcajete es uno de los tres pueblos del estado de Oaxaca, en el sur de México, conocido por tallar y pintar figuras fantasiosas conocidas popularmente como alebrijes; dragones míticos y otros animales, piezas con imaginería cultural o religiosa, y más. Típicamente los hombres tallan las figuras en una madera blanda, copal, y las mujeres pintan. Pero Efraín Fuentes Santiago y familia son atípicos. Desde la segunda década de este siglo, gran parte del trabajo de Efraín ha consistido en tallar imágenes de agave, la planta suculenta utilizada para destilar mezcal, en madera dura. En lugar de terminarlos pintando, deja la madera natural. Y más recientemente ha estado modelando diferentes escenas representativas de una serie de etapas en la producción de mezcal.

La década de 1980 fue testigo del rápido crecimiento de la industria del alebrije. Con el tiempo, prácticamente todas las familias de San Martín Tilcajete comenzaron a ganarse la mayor parte, si no todo, de su sustento tallando y pintando para la industria turística. La familia Fuentes Santiago no fue diferente. Para el cambio de siglo, mientras aumentaba la producción de alebrije, también lo hacía la destilación de mezcal. Y cada año desde aproximadamente 2010, la producción del destilado de agave ha aumentado meteóricamente. Junto con el fenómeno ha llegado el turismo mezcalero. Es decir, los visitantes de Oaxaca que llegan a la capital del estado de Oaxaca de Juárez caminan a los pueblos cercanos en y alrededor de los valles centrales donde se destila principalmente el agave. Vienen a aprender sobre la producción de mezcal, a iniciar sus propias marcas para la exportación, a comprar de sus destilerías favoritas y a filmar documentales y fotografías para exhibiciones.

Efraín notó el cambio en la tez del turismo. Aprovechando el atractivo de Oaxaca para los turistas que desean experimentar su cocina de renombre mundial, visitar sus sitios arqueológicos y pueblos artesanales, y empaparse de su encanto colonial, comenzó a tallar representaciones de la producción de mezcal y motivos de agave, principalmente en cedro y nogal, en lugar de que el copal. Si bien las maderas duras son más difíciles de tallar, Efrain lo ve de esta manera:

“Desde pequeño me ha gustado mucho tallar con nogal, cedro y en menor medida ciprés, y dejar mis creaciones al natural en lugar de pintarlas. Cada pieza de madera que utilizo, procedente de ese tipo de árboles, tiene un carácter único, color y grano».

Efraín aprendió de su padre y su abuelo. De hecho, su tío, el difunto Isidoro Cruz, fue el pionero de la tradición del alebrije en el pueblo. Cuando era joven, Isidoro ganó notoriedad como carpintero que fabricaba carros y, quizás, lo que es más importante, máscaras ceremoniales y amuletos para las celebraciones del pueblo y los ritos de iniciación. Efrain refleja ese espíritu de innovación.

Efraín aún se gana la mayor parte de su sustento haciendo alebrijes, junto con su esposa Silvia Gómez y sus cuatro hijos de entre 14 y 20 años. Pero cada vez más ha habido un mercado de piezas sin pintar terminadas con solo una capa ligera de barniz o goma laca, mostrando diferentes tipos de agave en varias fases de desarrollo, e ilustrando la cosecha del agave y su transformación en mezcal.

Conozco a la familia desde hace unos 15 años. En aquel entonces, prácticamente ninguno de los trabajos artísticos de Efraín incluía el agave. Pero en los últimos años en particular, con la explosión del mezcal, ha venido una mayor creatividad. Vi un banco que Efraín estaba terminando en su taller con un agave tallado en cada extremo. Le pregunté si podía hacerme un taburete de bar de madera maciza, no solo con un agave, sino con el tallo de la flor o quiote extendiéndose a lo largo del panel trasero. Dibujé lo que quería. Después de que Efrain obtuviera una sola pieza de madera para el proyecto, ahí estaba. Ahora adorna mi área de bar.

Efraín comenzó a tallar cajas para guardar una botella de mezcal y servilleteros, en cada caso con un agave tallado en la madera. Más recientemente, le pedí que tallara una placa larga, cuyo tema son las diferentes etapas del proceso de elaboración del mezcal: un jimador cortando agave en el campo, un destilador o palenquero trabajando con el caballo para triturar la suculenta dulce horneada y una arcilla ancestral. operación de destilación en olla.

Ver esas finas piezas de trabajo inspiró a uno de los propietarios de la marca Melate de destilado de agave para que Efrain tallara tanto un agave como el logotipo de Melate en varias cajas de madera promocionales. Para un lote posterior de cajas, a Efrain se le dio carta blanca para tallar como quisiera. Hay tanta confianza en su habilidad e ingenio.

Ocasionalmente, se le pide a Efrain que viaje a los EE. UU. para promover su oficio, así como para participar en exhibiciones de museos. Esos proyectos se centran en promover el arte más común del alebrije en beneficio de la familia, el pueblo y el arte popular oaxaqueño en general. Pero la verdadera pasión de Efraín es su otro trabajo, que lo inspira a pensar fuera de la caja del pueblo, bastante atípica para San Martín Tilcajete.

Si bien los hijos de Efraín Fuentes Santiago y Silvia Gómez son una parte integral de la tradición familiar de tallar y pintar alebrijes, para crédito de sus padres, los cuatro permanecen en la escuela hasta el día de hoy. Esto es algo inusual en los pueblos artesanales de Oaxaca. Ya sea que dejen el nido y sigan carreras individuales, o continúen trabajando con madera a lo largo de su vida adulta, cada uno se habrá beneficiado tanto de su educación formal como del avance de la tradición inculcada por generaciones anteriores de su familia. Se sugiere que mientras la estrella del mezcal continúe ascendiendo, la fortuna económica de esta familia seguirá su ejemplo, con tallas de agave y sus procesos de destilación a la cabeza.

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