Contaminación por plomo en México, atolladero del Tratado de Libre Comercio de América del Norte

Una columna de agua subterránea con altas concentraciones de plomo en la ciudad fronteriza mexicana de Tijuana ha contaminado el agua potable de toda una comunidad residencial llamada Colonia Chilpancingo. La pluma, a medida que continúa con sus movimientos subterráneos, sin duda amenazará a más ciudadanos mexicanos que tengan la mala suerte de encontrarse viviendo por encima de su camino. El propietario del sitio de recuperación de baterías/fundición de plomo que produjo la contaminación se declaró culpable de dos de los 26 cargos por delitos graves, recibió una multa de decenas de miles de dólares y cerró su operación. A pesar de todo esto, los desechos de plomo que se estima que son capaces de llenar dos campos de fútbol hasta la cintura, permanecen en el sitio y continúan filtrándose al sistema de aguas subterráneas.

Curiosamente, el propietario está libre de acciones legales que lo obligarían a asumir la responsabilidad por el daño ambiental que ha causado. Esta situación se ha desarrollado porque el propietario del sitio es un estadounidense que vive al otro lado de la frontera de los EE. UU., a 20 millas de distancia en un vecindario exclusivo de San Diego. Sencillamente, el gobierno mexicano no tiene el poder de someterlo al proceso de ley.

En 1972, José Kahn, un chileno que obtuvo la ciudadanía estadounidense en 1971, abrió una operación de fundición de plomo llamada Metales & Derivados en Tijuana, México. El Sr. Kahn procesó baterías viejas de automóviles y barcos de EE. UU. y envió la escoria, o desechos que contienen plomo, a Europa para su posterior procesamiento. Las leyes ambientales de la década de 1980 hicieron económicamente inviable continuar enviando la escoria a Europa, por lo que Kahn comenzó a tirar los desechos en su propiedad de Tijuana. En 1987 y nuevamente en 1989, el gobierno mexicano ordenó al Sr. Kahn que comenzara a limpiar el sitio de Metales & Derivados. Nunca cumplió. En 1994, los funcionarios ambientales cerraron su operación. Desafortunadamente, nadie, incluido el gobierno de México, tenía el dinero necesario para comenzar un esfuerzo de limpieza tan masivo, por lo que los desechos se dejaron en su lugar. En 1995, después de que el gobierno mexicano condenara al Sr. Kahn por delitos ambientales, resolvió sus problemas de manera creativa al mudarse a San Diego para convertirse en un fugitivo, donde permanece intocable para las autoridades mexicanas.

Hoy, el caso de la propiedad contaminada con plomo del Sr. Kahn está en manos del NAFTA, el Tratado de Libre Comercio de América del Norte, el acuerdo que eliminó los aranceles de importación de bienes comercializados entre Canadá, Estados Unidos y México. En 1998, los ciudadanos de Tijuana y San Diego llevaron el caso ante la Comisión para la Cooperación Ambiental, el grupo de vigilancia ambiental del TLCAN. La comisión emitió su informe sobre Metales & Derivados, pero el informe aún no se ha hecho público y es posible que nunca se publique. Los desechos de plomo en el sitio permanecen hasta el día de hoy, amenazando a las comunidades cercanas donde vive un número significativo de niños.

Tanto los ciudadanos mexicanos como los estadounidenses están a la espera de ver si la libertad creada por el TLCAN tendrá suficiente supervisión y autoridad legal para salvaguardar al pueblo mexicano de la embestida de negocios ambientalmente vagabundos como Metales & Derivados. Los políticos de Washington prometieron que esta protección iría de la mano con la aprobación del acuerdo de libre comercio: los ciudadanos de ambos países esperan ver si Washington cumple estas promesas.

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